Max Verstappen en Lewis Hamilton startten met exact hetzelfde aantal punten de laatste race van het seizoen in 2021. Je kunt dus gerust stellen dat Max Verstappen met een iets slechtere auto waarschijnlijk geen wereldkampioen was geworden. En dat was bijna het geval geweest. Ironisch genoeg was de reden hierachter dat Max Verstappen in 2020 eigenlijk te goed was: zijn talent gaf een vertekend beeld over de ontwikkeling van de auto.

Red Bulls technische baas Pierre Wache zegt tegen MotorSportMagazine.com over 2020: ‘We begonnen dat jaar niet ver van Mercedes, daarna hadden we een enorme dip in het midden van het seizoen voordat we weer omhoog kwamen.’ Naarmate het seizoen vorderde, werd de auto slechter in plaats van beter. Deze 2020-auto is uiteraard de basis voor de 2021-auto geweest.

De rondetijden verbeterden, maar de auto niet

De wijzingen zorgden dat de auto sneller instuurde en beter presteerde in korte bochten. De keerzijde was dat de auto instabieler werd. Volgens Wache is Verstappen een dusdanig groot talent dat hij om kon gaan met deze instabiliteit. Ze bouwden voort op dit principe en de rondetijden verbeterden. De strategie leek aanvankelijk te werken, maar halverwege het seizoen stuitten ze op een plafond en lukte het niet om de auto verder te ontwikkelen. Ze stonden vast.

Het was Verstappen die de fouten van de auto vakkundig wegpoetste met zijn rijvaardigheid. De wijzigingen waren dus helemaal niet zo effectief als gedacht. Wache zegt: ‘Je realiseert je eerst niet dat het alleen is omdat hij zoveel talent heeft. Dus je blijft in deze richting gaan, maar je gaat te ver en het kost je een paar maanden om daarvan terug te komen en te beseffen dat je de verkeerde kant op bent gegaan.’ Red Bull moest omschakelen naar een andere autostrategie waarin meer potentie lag voor betere rondetijden.

De auto van 2020 was de basis voor 2021

De auto’s van vorig jaar waren nauwelijks veranderd ten opzichte van het voorgaande seizoen. Als Red Bull er in 2020 dus niet op tijd achter was gekomen dat de ontwikkeling op het verkeerde spoor zat, was Verstappen in 2021 met een minder goede auto gestart. En als hij door een minder goede auto een paar puntjes was misgelopen, hadden we nu niet onze eerste Nederlandse wereldkampioen gehad.